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  Los impactos sobre la salud humana de los polvos de minerales y el desarrollo sustentable de la minería como alternativa para mitigar sus efectos

Salud

Raúl Vega Matos

Parte 3 / 3

  Enfermedades asociadas a la exposición a polvos minerales

  Neumoconiosis

Neumoconiosis es "la acumulación de polvo en los pulmones y las reacciones del tejido en presencia de este polvo", estas se producen por contaminación del medio ambiente y del sitio de trabajo (Maldonado & Méndez, 1999).

En la actualidad es un problema importante de salud entre los trabajadores y en la comunidad. Es bien conocido que la relación entre la exposición a los polvos minerales y los efectos sobre la salud que produce dependen de la dosis acumulada, es decir, de la concentración del polvo en el aire y de la duración de la exposición y también del tiempo de permanencia de este polvo en los pulmones. Así mismo se sabe que existe un periodo de latencia entre el inicio de la exposición y el comienzo de las manifestaciones clínicas que puede ser más o menos largo dependiendo del tipo de neumoconiosis.

El diagnóstico se puede hacer temprano con base en los antecedentes de exposición, los datos radiográficos y las alteraciones funcionales, y es evidente tardíamente con los síntomas y signos de las complicaciones. Dos de las complicaciones frecuentes son la bronquitis crónica y el enfisema pulmonar, que generalmente coinciden en el mismo trabajador.

  Silicosis

Silicosis en un minero de 52 años

Silicosis es la neumoconiosis producida por sílice, o sea por la acumulación de sílice y silicatos (excepto el asbesto, silicato fibroso).

Los contaminantes del medio ambiente y del sitio de trabajo que producen silicosis se presentan en forma de polvo fundamentalmente los de origen mineral.

Si se considera el promedio de la composición química de la corteza de la tierra, resulta que el 98,6 % está constituido por sílice y silicatos y solo el 1.4% restante, por otros elementos.

La silicosis se origina porque se inhalan partículas de sílice, de silicatos, o de mezclas de estos, naturales o artificiales, sobre todo porque es difícil en la práctica utilizar sílice o silicatos puros, casi siempre están entremezclados. Las fuentes son el lugar o los lugares en el sitio de trabajo, de donde provienen él o los contaminantes.

Las partículas de sílice y silicatos de los polvos se producen en la extracción de minerales o materiales " mineralizados" (fosilizados), en su transporte dentro de un país o de un país a otro por vía terrestre, fluvial, marítima o aérea; el procesamiento o sea la modificación fisicoquímica de los mismos (al quebrantar, triturar, desmenuzar, moler, pulverizar y manejar estos materiales, calcinarlos o someterlos a sustancias químicas para modificarlos), y finalmente, el uso, al emplearlos en la industria. Las industrias que utilizan minerales o materiales "mineralizados" (fosilizados), son de dos clases principales, de extracción y de transformación.

Las industrias de extracción son las minas, de superficie o subterráneas (de poca, mediana o mucha profundidad), de minerales ferrosos y no ferrosos, y dentro de estos últimos las minas de metales preciosos (sobre todo de oro y plata), las minas de arena (grava, confitillo, etc), las explotaciones canteras.

Como el organismo humano carece de caminos metabólicos para disponer de las partículas sólidas, de minerales o materiales "mineralizados" (fosilizados), de los polvos, y porque la solubilidad de éstas para formar los diversos ácidos silícicos es muy reducida y a plazo muy largo, tiene que retenerlas en los sitios a los que llegan al inhalarse. Además, las partículas de sílice y silicatos no pueden ser totalmente eliminadas y ni siquiera contenidas, continúan siendo movilizadas de donde estaban relativamente fijas en el pulmón y en los ganglios linfáticos traqueobronquiales.

Las partículas pueden inhalarse en corto o largo tiempo, en escasa, mediana, grande o enorme cantidad, de ínfimo tamaño (< 1µm), de tamaño muy pequeño (de 1 a 3µm), de tamaño mediano (alrededor de 5 µm) o de gran tamaño (10 µm o más), de densidad y propiedades aerodinámicas variables, y con predominio de sílice o de silicatos.

Las partículas de gran tamaño se quedan en el filtro que constituyen las vías respiratorias superiores (en brisas, cornetes y nasofaringe), las medianas son las que producen habitualmente la neumoconiosis por sílice y silicatos, las muy pequeñas y numerosas producen un tipo especial de patología pulmonar (la fibrosis pulmonar intersticial y la llamada silicosis aguda), y las ínfimas entran en la inspiración y salen en la espiración, sin retenerse, y constituyen el llamado polvo "respirable".

El resultado final depende, además de otras condiciones del ambiente del sitio de trabajo en el que se produce la exposición; por ejemplo, las de la humedad del aire que entra en la composición del aerosol que se inhala y de la resistencia (o susceptibilidad) del trabajador al desarrollo de la enfermedad.

  Cáncer del pulmón

El cáncer del pulmón debido a la exposición a la sílice está siendo objeto de intensas investigaciones científicas. El centro internacional de investigaciones sobre el cáncer (CIIC) ha determinado que la sílice cristalina es un posible cancerígeno pulmonar para el ser humano. (CIIC, 1987) y, en respuesta a esa posibilidad, el Instituto Nacional de salud y Seguridad ocupacional de los Estados Unidos ha recomendado que se le dé mayor protección posible contra la exposición a la sílice. Algunos investigadores sugieren que la silicosis y no la exposición a la sílice es el factor de riesgo más importante para el cáncer. En cualquier caso, al igual que con el cáncer del pulmón por exposición al asbesto, no hay indicios por el momento de que los cánceres del pulmón asociados al polvo de sílice difieran de otros cánceres del pulmón. No se han encontrado métodos eficaces de diagnóstico precoz que lleven a una intervención fructífera. Puesto que la exposición al polvo de sílice está extendida y el cáncer del pulmón es común, incluso, una pequeña diferencia en el riesgo relativo de cáncer del pulmón derivada de la exposición al polvo de sílice podría entrañar un número considerable de casos de cáncer del pulmón de origen ocupacional.

El níquel y el cromo están catalogados como metales con efectos cancerígenos, en el caso del níquel esta demostrado su poder para inducir cáncer de pulmón y de senos perinasales (Rodríguez, 1991).

  Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica (EPOC)

Una gran parte de los pacientes con Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica (EPOC) no se encuentra diagnosticado y por lo tanto no recibe el tratamiento necesario para evitar la agudización de la patología. Un aspecto fundamental para mantener la calidad de vida.

Es cada vez mayor la evidencia de que la inhalación de polvo mineral en el medio laboral es un factor de riesgo de EPOC.

La bronquitis y la limitación del paso del aire también aparecen con más frecuencia en los trabajadores expuestos a la sílice que en la población general, y al aparecer su riesgo depende de la exposición total a los contaminantes del aire en el lugar del trabajo. En general, esas afecciones son una importante causa de morbilidad y pueden provocar mortalidad prematura. La intervención precoz mediante el control o la interrupción de las exposiciones nocivas (por ejemplo, al polvo o al humo del tabaco), puede dar lugar a una inversión de los síntomas de bronquitis y presuntamente disminuir también el ritmo de progresión de la limitación del flujo aéreo.

La irritación crónica que producen las partículas de los polvos minerales son causantes de bronquitis industrial que complica a las neumoconiosis e interviene en la producción de bronquitis crónica con el tiempo.

Junto al asma, ésta es la patología más frecuente en pacientes con problemas respiratorios. Los expertos apuntan como causa de la dejadez para acudir al especialista los síntomas de la EPOC que suele confundirse con catarros o sus efectos se atribuyen al tabaco.

  Bronquitis Industrial

Es una enfermedad de las vías respiratorias por contaminantes e irritantes en el sitio de trabajo. Se ha confirmado que la mayoría de los pacientes presentan bronquitis, pero algunos presentan además bronquiolitis, alveolitis o neumonitis y como secuela fibrosis peribronquial o parenquimatosas.

Para prevenir la bronquitis industrial, lo ideal seria eliminar por completo los contaminantes irritantes del medio laboral. Sin embargo, como esto no es posible hay que recurrir a diversas medidas para la protección del trabajador.

  Infección respiratoria por Micobacterias

 

La micosis pulmonar más frecuente en infectados VIH de nuestro medio y que puede dar imágenes similares a las de la tuberculosis es la histoplasmosis

 

El riesgo de tuberculosis es mayor en los trabajadores con silicosis que en la población general. Es incluso probable, que la tuberculosis sea más común en los trabajadores expuestos a la sílice pero que no padecen de silicosis que en la población general. El riesgo de tuberculosis aumenta significativamente en los trabajadores expuestos a la sílice cuando los índices generales de tuberculosis son elevados. La tuberculosis puede ser importante causa de morbilidad y mortalidad, especialmente si pasa inadvertida o queda sin tratamiento. (Becklake, 1989)

En lo que se refiere a complicación tuberculosa, se considera que el trabajador en el que evoluciona una neumoconiosis pero que ya tuvo la primoinfección tuberculosa y ésta ya estaba aparentemente curada, al desarrollarse las alteraciones pulmonares que produce la inhalación continuada de las partículas del polvo o de los polvos, esto favorece la reinfección con las micobacterias (Mycobacterium tuberculosis u otras), que permanecieron latente en las "cicatrices".

Recientemente ha sido revisada la relación entre exposición a sílice, otros polvos minerales, silicosis y tuberculosis resaltándose que en la silicosis crónica, la incidencia de tuberculosis pulmonar y extrapulmonar es tres veces superior que en grupo de trabajo similar con exposición a sílice pero sin silicosis y algunos estudios encuentran exceso de tuberculosis en expuestos a sílice sin silicosis que en la población general (Cuervo et all., 2001).

  Asma Ocupacional

El asma ocupacional es un estrechamiento variable de las vías respiratorias relacionado de manera causal con la exposición en el ambiente de trabajo a polvos, gases, vapores, humos contenidos en el aire o como enfermedad caracterizada por limitación variable al flujo de aire, con hiperreactividad bronquial o sin ella, por causas y trastornos atribuibles a un ambiente ocupacional particular y no a los estímulos encontrados fuera del sitio de trabajo (Miyares et all., 1991).

En 1980 se conocían ya más de 200 agentes capaces de provocar asma en el medio laboral. Está descrito el papel que juegan ciertos polvos de origen mineral en la génesis de esta enfermedad dentro de los cuales se encuentran el níquel, cobalto, cromo, vanadio, aluminio.

 

  Efectos del cobalto

El cobalto está reconocido como uno de los metales duros que producen fibrosis pulmonar difusa y en ocasiones enfermedad aguda. El cobalto produce neumonitis de células gigantes con una lesión característica, las células gigantes multinucleadas "canibalistas" (Cuervo et all., 2001).

El compuesto más tóxico es el monóxido de cobalto. Afecta los sistemas cardiovascular, respiratorio, digestivo, hematológico y endocrino.

La inhalación de cobalto y sus compuestos produce irritación de las vías respiratorias superiores, tiene efecto cancerígeno y se ha demostrado por estudios experimentales su capacidad de producir inmunotoxicidad y embriotoxicidad. (Izmerov, 1986)

  Siderosis

La inhalación de hierro puede dar lugar a una neumoconiosis caracterizada por un patrón ondulación densa a los Rx que incluso puede desaparecer con el tiempo. Cuando se inhala sílice se produce conjuntamente una neumoconiosis de polvo mixto (Siderosilicosis). (Cuervo et all., 2001)

 

 

 

 

  Alternativas para minimizar los impactos de los polvos minerales

  Alternativas de prevención técnica

Tanto en la minería subterránea como en minería a cielo abierto, las medidas de prevención técnica o ambiental pretenden evitar la producción de polvo o reducir al máximo posible la cantidad de polvo respirable, lo que se consigue con:

  1. Adecuada ventilación de los puestos de trabajo.
  2. Empleo de mecanismos de aspiración de polvo.
  3. Humidificación de los materiales mediante el empleo de herramientas provistas de inyección de agua, riego de los materiales y utilización de sales higroscópicas, que mantienen un cierto grado de humedad e impiden la puesta en suspensión del polvo.
  4. Aislamiento de cabinas de vehículos y puesto de mando de máquinas en instalaciones.
  5. Utilización de mascarillas de protección individual de eficiencia comprobada.
  6. Separación del personal del foco de producción del polvo, mediante la utilización de mandos a distancia.
  7. Utilización de tecnologías adecuadas en los distintos departamentos y plantas de procesamiento del mineral con el objetivo de reducir al mínimo la emisión de contaminantes hacia el puesto de trabajo y a la comunidad.

  Alternativas de prevención social

  1. Elevar la capacitación de los cuadros de dirección y de los trabajadores de las empresas en el manejo de los impactos de los polvos minerales y sus consecuencias sobre la salud humana.
  2. Desarrollar un sistema de educación ambiental entre los diferentes factores de la empresa dirigido a la formación de una conciencia sobre el manejo de los medio de protección y seguridad, individuales y colectivos, como la vía más directa de protección inmediata del trabajador directamente expuesto.
  3. Capacitar al Departamento Jurídico de las empresas productoras en el tratamiento de los incumplidores de la legislación establecida y sobre la necesidad de nuevas resoluciones dirigidas a elevar la exigencia en el tratamiento de las indisciplinas tecnológicas.
  4. Garantizar la existencia de un Sistema de tratamiento, en caso de desastres, a los afectados, incluyendo la capacitación del personal médico y los paramédicos y el mantenimiento de los recursos materiales para prestar los primeros auxilios.
  5. Realización de exámenes médicos especializados, teniendo en cuenta las recomendaciones de instituciones sanitarias internacionales y nacionales.

  Conclusiones

  • La minería, como la mayoría de las actividades antrópicas, impacta negativamente el medio ambiente, sin embargo es una actividad imprescindible para el desarrollo de la humanidad que gestionada adecuadamente se convierte en un elemento imprescindible para el logro de la sustentabilidad de las comunidades.
  • El desarrollo sustentable en la minería es alcanzable a partir de los aportes que esta actividad realiza a la cultura de las comunidades en la acumulación de un conocimiento minero – geológico y una cultura de la sustentabilidad que genere sobre estas bases tecnologías alternativas a los recursos que como consecuencia de los niveles de explotación actual dejarán de poseer las futuras generaciones.
  • La afectación a la calidad de vida de los mineros, como consecuencia del empleo de tecnologías contaminantes en los esquemas productivos actuales puede minimizarse a partir de un conocimiento de las enfermedades que se producen como consecuencia de la exposición directa a los polvos minerales y la aparición a partir de este de tecnologías apropiadas de manejos de las condiciones laborales del minero.
  • La solución de los problemas causados por las fallas de las tecnologías actuales, es posible únicamente en los marcos de sociedades sustentables en todas sus dimensiones, que consideren realmente que la sustentabilidad social y la política son partes integrantes de un sistema único de relaciones socio – políticas para el logro de la sustentabilidad.

  Bibliografía

    1. Becklake MR. Occupational exposure Evidence for a causal association with chronic obstructive pulmonary disease. American review of respiratory disease 1989; 140 585-591.

    2. Cuervo González V, Eguidazu Pujades, Fernández González A. Silicosis y otras neumoconiosis. Madrid: Ministerio de Sanidad y Consumo; 2001.

    3. Desoille JA, Mercadal LA, Seherrer L. Historia y presente de la medicina del trabajo. En: Medicina del Trabajo. La Habana: Editorial Científico Técnica; 1987. p.1- 3

    4. Guimaraes, R. El desarrollo sustentable: ¿ Propuesta alternativa o retórica neoliberal ?. EURE (Chile), vol. XX, no.61, p. 41-56, 1994.

    5. Izmerov NF. Editor. Cobalt. Moscow: Center of International Projects, GKNT; 1986

    6. Maldonado Torres L, Méndez Vargas MM. Enfermedades por polvos inorgánicos. En: Enfermedades broncopulmonares de trabajo. México: Editorial Auroct; 1999.p. 25-45.

    7. Miyares Echevarría J, Fernández Blanco A, Casas García M, Hernández Trujillo M, Palenzuela León I. Algunas consideraciones sobre asma ocupacional. Rev Cubana Med 1999; 38(3): 188-93.

    8. Montero, J. El desarrollo compensado como alternativa a la sustentabilidad en la minería (aprehensión ético-cultural). La Habana, 2006a. Tesis presentada en opción al Grado Científico de Doctor en Ciencias Filosóficas. Facultad de Filosofía. Universidad de La Habana.

    9. Montero, J. El desarrollo social compensado en la minería: una alternativa ante el capitalismo neoliberal. Cuba Socialista Digital (Cuba), 3ra época, 2006b. http://www.cubasocialista.cu/texto/cs0244.htm

    10. Montero, J. "Realidad minera y sustentabilidad en la minería". Revista Futuros, Vol. IV, No.13, 2006c. http://www.revistafuturos.info/boletin_8/autor_montero.htm

    11. Montero, J. Surgimiento y auge del concepto desarrollo sustentable. Cuba Socialista (Cuba), 3ra época, No.35, 2005.

    12. Montero, J. La relación ética en el proceso de formación de valores ambientales en el marco del desarrollo sustentable. 2004 En:
      http://www.pucp.edu.pe/eventos/congresos/filosofia/programa_general/.pdf

    13. Montero, J. ¿Es posible una minería sustentable?. "Minería y Geología" (Cuba), Vol. XIX, No. 1, 2003.

    14. Montero, J. El desarrollo sustentable en la minería. Cienfuegos, 2001. Tesis presentada en opción al Título Académico de Master en Ciencia. Facultad de Economía e Industrial. Universidad de Cienfuegos "Dr. Carlos Rafael Rodríguez".

    15. Rodríguez Milord D. Níquel. México: Centro Panamericano de Ecología Humana y Salud; 1991.

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